HORMIGAS: LA DIVISIÓN DEL SUPERORGANISMO Y LAS HORMIGAS VOLADORAS.


Un curioso estudio muestra las sofisticadas divisiones sociales de estos insectos marcadas por la edad, el trabajo y el espacio.

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Los formícidos (Formicidae), conocidos comúnmente como hormigas, son una familia de insectos sociales que, como las avispas y las abejas, pertenecen al orden de los himenópteros. Las hormigas evolucionaron de antepasados similares a una avispa a mediados del Cretáceo, hace entre 110 y 130 millones de años. Se estima que existen más de 14 000 especies.

 

TRABAJO SEGÚN LA EDAD

Mucho se han hablado de las hormigas, y sus clases sociales. De todos es sabido que cada una tiene una labor que desempeñar. Pero este estudio ha aclarado que la edad de la hormiga es la clave para el trabajo que deben desarrollar.

Para mantener las sofisticadas estructuras de sus colonias, las hormigas llevan a cabo una multitud de tareas: atender a los más pequeños, limpiar el nido, defenderlo, buscar comida… Hasta ahora, a pesar de que los investigadores se han interesado mucho por los insectos sociales, cómo cada hormiga sabe qué es lo que tiene que hacer resultaba un misterio. Investigadores de la Universidad de Lausana en Suiza creen tener la respuesta. La función de cada hormiga, a lo que se dedicará a lo largo del día y cómo se relacionará con las demás depende de la edad.

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Hormigas en su colonia. Las marcas sirven a los científicos para diferenciar su edad.

Los investigadores utilizaron mapas de calor cuadriculados para monitorear continuamente a cada hormiga en seis colonias durante 41 días. Buscaban conocer cuál era el rol de cada hormiga, sus patrones de movimiento e interacción en las diferentes ubicaciones del área del nido.

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Una hormiga en un mapa de calor.

Los investigadores determinaron que los roles siguen una distribución que cambia a lo largo del tiempo; las hormigas jóvenes son enfermeras y se quedan en el interior del nido mientras que las más ancianas buscan alimento y operan en los alrededores.

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Al estudiar la interacción de las hormigas individuales dentro de los distintos grupos, los investigadores también mostraron que ambas, enfermeras y buscadoras de comida –que viven muy cerca unas de otras en el mismo espacio– son bastante sociales.

Sin embargo, las que se dedican a limpiar el nido, de edad mediana, se distribuyen de una forma más espaciada, sin limitarse al interior o al exterior del nido, y tienen interacciones sociales más débiles con otras limpiadoras. Los resultados resaltan la fidelidad espacial como un regulador clave en las interacciones dentro de las colonias de las hormigas.

EL SÚPERORGANISMO

Una colonia de hormigas es un súper organismo. Un conjunto de individuos que forman una entidad superior y que dependen unos de otros para la subsistencia.

Todas las hormigas se unen en un solo metabolismo, aquí podéis ver un súper organismo desde dentro.

 

LAS HORMIGAS VOLADORAS

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Existen días en el año, dependiendo de las distintas partes del mundo, en los que se produce un aluvión de hormigas voladoras que surcan los cielos de repente. Esta aparición estacional se produce cuando las hormigas se embarcan en su vuelo “nupcial”, un ritual de apareamiento que explota en aproximadamente el mismo día. En la Península Ibérica ese día se da, según las latitudes, desde finales de la primavera hasta principios de otoño.

Para las hormigas es el primer paso en la fundación de nuevas colonias. Entonces, ¿cómo saben qué día va a ser para sincronizarse? Los científicos no entienden completamente cómo funciona el ritual, pero saben que la meteorología es determinante.

Las hormigas eligen un día mediante la detección de la temperatura, la humedad y su duración, según Mark Downs, de la Sociedad de Biología británica. Las condiciones cálidas y húmedas son perfectas.

Y parece que al contrario de como dicta la creencia popular, que las hormigas suelen volar antes de que se produzca una tormenta de verano, la explosión reproductiva se produce después de una gran cantidad de lluvia y la llegada de un fuerte calor.

Porque según el calor que hace es más fácil para las hormigas volar y la humedad hace que el terreno esté más suave para que las reinas, una vez se han apareado con los machos, puedan excavar sus nidos.

Según el biólogo británico, las hormigas no son ni mucho menos los insectos más fuertes volando, por lo que sus posibilidades de apareamiento se reducen considerablemente si salen con lluvia. “La humedad y el clima húmedo antes del vuelo también significa que el terreno está blando, lo que hace más fácil para las reinas el excavar hacia abajo y hacer un nido”.

Porque tras este encuentro sexual, la hembra (las más grande) pierde sus alas y tratar de iniciar su propia colonia. Los machos mueren poco después de aparearse, pero las reinas pueden vivir hasta 15 años ocultas en su nido. Muchas especies de himenópteros sólo tienen alas en una época del año cuando la reina hace este vuelo nupcial” y miles de machos la siguen para aparearse, naciendo así un nuevo hormiguero.

¿Y por qué salen todas las hormigas a la vez? La explicación que dan es que los vuelos se sincronizan entre los nidos de las hormigas voladoras para aparearse con mayor efectividad, ya que hay una posibilidad más alta de que una reina se encuentre con un macho de otro nido.

El Dr. Mark Downs también cita un informe de biólogos españoles de la Universidad de Girona, que recientemente publicaron un estudio basado en datos del cortejo “nupcial” de las hormigas granívoras (o cosechadora de semillas) que puede ayudar a comprender estos vuelos sorpresivos.

Los datos se recogieron durante un período de seis años en la Península Ibérica y el estudio encontró que los días con el mayor número de vuelos se producían un par de días después de que la lluvia se hubiera detenido y lucía claro en la península.

Fuente: [ABC, wikipedia, arcóndeciencias]

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