EL HOMBRE QUE SALTÓ DESDE EL ESPACIO.


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El 16 de agosto de 1960, el piloto estadounidense Joseph Kittinger, después de tres horas de ascenso en un globo aerostático que le saca de la Tierra, salta en paracaídas desde una altura de 31 kilómetros, en la frontera del espacio exterior. Kittinger se lanza al vacío y cae durante cuatro minutos y medio a una velocidad de 990 km/h, convirtiéndose en el primer hombre en el espacio.

Joseph Kittinger nació en Tampa (Florida), se formó en el Bolles School en Jacksonville y en la Universidad de Florida. Tras participar en carreras de lanchas motoras siendo adolescente y posteriormente completar su entrenamiento en aviación, se unió a la USAF en marzo de 1950. Fue asignado a la 86ª Ala de Cazabombarderos con base en Ramstein en la Alemania Occidental.

En 1954 fue transferido a la base aérea de Holloman en Nuevo México y al Centro de Desarrollo de Misiles de la Fuerza Aérea (AFMDC). Joseph Kittinger voló en un avión de observación para seguir el trineo cohete del coronel John Stapp, que en 1955 alcanzó 1.017 km/h. En 1957, como parte del proyecto Manhigh, alcanzó una nueva marca de altitud en 29.500 m y recibió la Cruz de Vuelo Distinguido.

EXCELSIOR III (Kittinger)

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Institución responsable:  U.S. Air Force Aero Medical Laboratory
Investigador principal:  Dr. John Paul Stapp

En los años 50 la fuerza aérea de los EEUU, comenzó a preocuparse por los peligros que debían enfrentar los pilotos que se eyectaban desde los cada vez mas veloces jets de combate. Asimismo con la llegada de la era espacial surgió la necesidad de proveer a los futuros astronautas con un medio eficiente y seguro de escape mientras aun estuvieran en la atmosfera.

Así nació en 1958 el Proyecto Excelsior, con el Capitan Joseph W. Kittinger, como director de pruebas.

Inicialmente fue desarrollado un sistema de paracaídas que permitiría a los pilotos eyectarse en forma segura desde grandes alturas. El sistema consistía en un paracaídas estabilizador que evitaría el giro incontrolado y los tumbos del piloto, combinado con un mecanismo de tiempo y altura que se activaría automáticamente en el momento adecuado. Los limitados fondos del proyecto hicieron que como plataformas de lanzamiento para probar el nuevo sistema, se utilizara, en lugar de aviones, una góndola abierta llevada por un globo al borde de la estratosfera.

Performance de la misión y datos obtenidos

On Aug. 16, 1960, Col. Kittinger stepped from a balloon-supported gondola at the altitude of 102,800 feet. In freefall for 4.5 minutes at speeds up to 714 mph and temperatures as low as -94 degrees Fahrenheit, he opened his parachute at 18,000 feet. (U.S. Air Force photo)

Este fue el tercer y ultimo vuelo del programa. A las 5:29 del 16 de Agosto de 1960 Kittinger emprendió su vuelo desde una vieja pista abandonada al norte of Tularosa, Nuevo México, al este de la carretera 70. Durante el ascenso, el piloto comenzó a experimentar un severo dolor en su mano derecha causado por una falla en la presurización del guante el que aparentemente falló debido a una rotura en la línea de oxigeno. Esto habría sido suficiente para abortar la misión, pero Kittinger inicialmente no informó el problema pues no deseaba que la misma se cancelara.

Luego de varias maniobras para disminuir la velocidad de ascenso del globo y evitar así dañar el globo, el conjunto alcanzó los 102.800 pies de altura, estando así por encima del 99.2 por ciento de la atmósfera terrestre. Fue en ese momento que Kittinger -instantes antes de saltar de la góndola- reportó al control de tierra el dolor de su mano. No obstante decidió seguir adelante.

Luego de una larga inspiración y mientras decía “Señor, cuídame…” el piloto saltó. Una vez mas el paracaídas diseñado por Beaupre funcionó perfectamente. Luego de una caída libre de 13 segundos, la primer fase del frenado se inició con el despliegue del paracaídas de 1.8 metros estabilizando su caída y evitando un giro incontrolado que a esa velocidad lo hubiera matado. Solo se necesitaron 4 minutos y 36 segundos mas para que Kittinger alcanzara los 5,334 metros donde su paracaídas principal de 8.5 metros se abrió, permitiéndole flotar apaciblemente a tierra durante el resto del descenso.

Los objetivos alcanzados por Kittinger durante el Proyecto Excelsior se pueden sintetizar en tres puntos fundamentales:

(I) probar -al haber sobrevivido a tres saltos- que el sistema de paracaídas Beaupre podía permitir el descenso controlado desde alturas mayores a 20 millas.

(II) probar que el traje parcialmente presurizado MC-3 y los demás elementos del sistema funcionaban bien en condiciones reales de emergencia en la estratosfera (previamente habían sido solo testeados en cámaras de altitud que simulan dichas condiciones), y

(III) demostrar que un hombre expuesto al stress de una emergencia en condiciones espaciales podía con una mínima protección sobrevivir incluso superando fallas en el equipo.

Como una nota de color, en Mayo de 2006 el dúo escoces de música electrónica “Boards of Canada” presentó su primer video “Dayvan Cowboy” (tema incluido en su EP “Trans Canada Highway“) en el que se muestra durante la primera parte del mismo la filmación original que la USAF realizó del histórico salto de Kittinger. Para ver dicho video seguir el link que se ubica mas abajo en las referencias externas.

Detalles del globo y su operación

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Sitio de lanzamiento: Base Holloman de la Fuerza Aerea, Alamogordo, Nuevo Mexico, EEUU    Hora lanzamiento: 5:29 local Lanzamiento y operación del globo a cargo de: Holloman Globo: Abierto (cero presion) General Mills – 2.940.000 cuft (1.5 mils Tapped) Nº de serie del globo: –  Nº de vuelo: –  Campaña: Sin Datos   Peso carga útil: –  Peso góndola: –  Peso Total: 2320 lbs

El globo fue lanzado desde una pista abandonada cerca de Tularosa, al noreste de la base de la fuerza aérea Holloman, Nuevo México, a las 5:29 am.

La góndola se encontraba ubicada en la parte posterior de un camión que actuaba como vehículo de lanzamiento. El globo fue inflado verticalmente y mantenido en esa posición por una grúa.

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Al momento del lanzamiento un primer dispositivo explosivo fue activado, para separar el balón de la grúa en tanto que el segundo de esos mecanismos corto las cuerdas que un1an la góndola al camión.

El globo se elevó a 1200 pies por minuto comenzando una lenta deriva hacia el este para luego de alcanzar la altura de flotación moverse hacia el oeste, directamente sobre el área de salto.

El Capitan Kittinger saltó desde una altura de 102,800 pies a las 7:12 am.

Experimentó una caída libre de 4 minutos y 36 segundos, únicamente con el paracaídas de estabilización desplegado, atravesando zonas con temperaturas de 94ºF bajo cero y alcanzado una velocidad máxima superior a la del sonido.

El paracaídas principal se abrió cuando Kittinger alcanzó los 17.500 pies, para conducirlo sano y salvo a tierra, aterrizando en pleno desierto luego de 13 minutos y 45 segundos de descenso total.

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Carrera posterior

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De regreso a la base Holloman, Kittinger formó parte del Proyecto Stargazer, los días 13 y 14 de diciembre de 1962. Kittinger y el astrónomo William C. White, subieron en un globo a 25.055 m (82.200 pies) y realizaron observaciones durante más de dieciocho horas.

Posteriormente, realizó tres periodos de servicio durante la Guerra de Vietnam, realizando un total de 483 misiones, las dos primeras veces como comandante de los aviones A-26 Invader. En la tercera vez, como voluntario entre 1971 y 1972, fue comandante de los F-4 Phantom del 555º Escuadrón Táctico de Cazas y luego se convirtió en el vicecomandante de la 432ª Ala de Reconocimiento Táctico. Kittinger fue derribado durante un encuentro con un MiG el 11 de mayo de 1972 y estuvo como prisionero de guerra durante once meses en la prisión de Hoa Loa (más conocida como Hanoi Hilton).

En 1978 se retiró como coronel y comenzó a trabajar para Martin Marietta. Su interés en el vuelo en globo continuó, ganando la Copa Gordon Bennett en tres ocasiones (1982, 1984 y 1985) y completando el primer viaje en solitario sobre el Atlántico desde el 14 al 18 de septiembre de 1984. En 1961, Kittinger escribió un libro titulado The Long, Lonely Leap.

En 1997, Kittinger entró en el Salón de la Fama de la Aviación Nacional en Dayton. Kittinger vive en la zona de Orlando y es vicepresidente de operaciones de vuelo para Rosie O’Grady’s Flying Circus.

Referencias externas y bibliografía

“Dayvan Cowboy” Boards of Canada – Video
An outstanding story of a great Air Commando: Aerospace pioneer once leaped from balloon nearly 20 miles high Air Commando Association – Quarterly Newsletter – March 2006 (PDF format)
Balloonmeister Joe Kittinger Balloon Life Magazine
Colonel Joe Kittinger Jr. Air Force Link
Colonel Joseph W. Kittinger EXCELSIOR III autographed pictures at Derek Horne’s autograph page
Fastest Skydiver Joseph Kittinger Aerospaceweb.org
First man In Space – Skydiving from the edge of the world color footage at Google Video
Free-Fall from Near Space Damn Interesting web site
Just Give the One Finger Salute and Keep Going by Tim O’Reilly at O’Reilly radar
Kittinger facts Centennial of flight website
Man parachutes from 100, 000 feet Joe Kittinger talking about his jump – Video from BBC The Planets at Youtube
Project Excelsior color footage at You Tube
Project Excelsior Fact Sheet US Air Force website
Skydive from the Stratosphere Nova Online. Including an interactive game on Kitinger’s jump
The 20-Mile Fall TIME Magazine – Aug. 29, 1960
The Longest Leap Valor Magazine

Fuente: [Stratocap]

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